Elle s'appellait Marie Geneviève Van Goethem, ses parents étaient belges. Comme tant d'autres à l'époque, ils avaient émigré en France pour fuir la misère de leur pays...

C'est un véritable travail de recherche que nous offre Camille Laurens avec cette histoire de la "Petite danseuse de quatorze ans" oeuvre majeure d'Edgar Degas.

Un récit passionnant de cet univers pas très glorieux à l'époque du monde "feutré" de la danse et des petites danseuses en particulier, au XIXème siècle, ces "petits rats de l'Opéra" étaient payées une misère pour pouvoir vivre, survivre. Rien à voir avec l'Opéra Garnier et ses danseuses et danseurs étoiles d'aujourd'hui. A l'époque, ces petites artistes étaient vendues par leurs mères à la prestigieuse institution, afin de subvenir aux besoins de leur famille. Elles avaient une vie "d'esclave"...

C'est la destinée de cette petite danseuse de quatorze ans modèle du peintre Edgar Degas, que nous relate avec beaucoup de tendresse Camille Laurens.

Je vous conseille ce très beau livre qui fourmille d'anecdotes, une gloire posthume méritée pour ce "modèle" au regard lointain et presque indifférent...

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"Elle est célèbre dans le monde entier mais combien connaissait son nom ? On peut admirer sa silhouette à Washington, Paris, Londres, New-York, Dresde ou Copenhague, mais où est sa tombe ? On ne sait que son âge, quatorze ans, et le travail qu'elle faisait, car c'était déjà un travail, à cet âge où nos enfants vont à l'école. Dans les années 1880, elle dansait comme petit rat à l'Opéra de Paris, et ce qui fait souvent rêver nos petites filles n'était pas un rêve pour elle, pas l'âge heureux de notre jeunesse. Elle a été renvoyée après quelques années de labeur, le directeur en a eu assez de ses absences à répétition. C'est qu'elle avait un autre métier, et même deux, parce que les quelques sous gagnés à l'Opéra ne suffisaient pas à la nourrir, elle ni sa famille. Elle était modèle, elle posait pour les peintres ou des sculpteurs. Parmi eux il y avait Edgar Degas." Camille Laurens.

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"Petite danseuse de quatorze ans, entre 1878 et 1881 (modèle) : 1921-1931 (fonte). Bronze fondu à la cire perdue, patine brune pour les chairs, blanc crème pour le corsage, rose pour les lèvres et les chaussons, tutu en tuile, ruban de satin. H. 98cm, L.35,2cm, L.24,5cm" Edgar Degas (1834-1917) Paris, Musée d'Orsay